Iris Roelens

Als beginnend doctoraatsstudent is het niet altijd gemakkelijk om je weg te vinden in de wereld van papers, proffen en publicaties. Zo veel mogelijk verschillende ervaringen opdoen leek me van in het begin belangrijk om mijn draai te vinden. Toen ik een mailtje kreeg van het FWO met de melding dat ze een groep FWO-aspiranten een travel grant wilden toekennen voor een deelname aan ESOF 2016 was ik meteen geïnteresseerd.

Na een snelle Google-sessie leerde ik dat ESOF staat voor EuroScience Open Forum. Het is een tweejaarlijkse internationale conferentie waar wetenschappelijk onderzoek en innovatie centraal staan. Er wordt gesproken en gedebatteerd over de meest recente innovaties en ontwikkelingen in allerlei wetenschappelijke disciplines, de sociaal-culturele en economische gevolgen ervan en de rol van wetenschap in maatschappelijk beleid. Meer dan 4.500 toonaangevende wetenschappers, beleidsmakers, journalisten en onderzoekers zakken telkens af naar ESOF vanuit meer dan 90 landen. Dit jaar vond ESOF plaats in Manchester, de bakermat van de Industriële Revolutie. Het motto ‘science as revolution’ vormde de rode draad door de hele conferentie.

Dit klonk als muziek in mijn oren als startende onderzoeker. Het duurde dus niet lang voor ik mijn applicatie bij het FWO had voorbereid en ingeschreven was voor dit event.

Wanneer het zover was, spraken we met de hele groep af in Zaventem onder het grote bord waarop de vluchten aangekondigd worden. Het is best grappig om iemand anders te zien die ook vragend rond zich heen kijkt alsof we op een blind date staan te wachten. Gelukkig hielp het FWO-pinnetje op de vest van een van de FWO begeleiders ons uit deze gekke situatie. We hadden al snel door dat we een zeer diverse groep van doctoraatsstudenten waren van verschillende universiteiten en disciplines: van biomedische wetenschappen over kinesitherapie tot communicatiewetenschappen en economie. Dit was ook een van de redenen waarom ik zo graag wou deelnemen aan ESOF. Het was een fantastische ervaring om doctoraatsstudenten uit andere disciplines en van andere universiteiten te leren kennen. Ondanks dat ons onderzoek vaak sterk verschilt, zitten we toch allemaal met dezelfde vragen, ambities en ervaringen.

Met het kleinste vliegtuig dat ik ooit gezien heb vlogen we richting Manchester. Na een korte sightseeing wandeling – het is niet altijd gemakkelijk je weg te vinden in een onbekende stad ondanks de Google Maps’en in de wereld – kwamen we aan in de event hall.

De openingsceremonie maakte onmiddellijk duidelijk hoe groot dit event was en waar ESOF voor staat. Het was een spektakel van muziek, toespraken en live video calls met onderzoekers in verschillende delen van de wereld.

De volgende drie dagen deelde iedereen in naargelang de eigen interesses. Doordat er verschillende tracks waren was er voor ieder wat wils. Zo waren er sessies gerelateerd aan pure wetenschappelijke onderwerpen, bijvoorbeeld over de CNISPR technologie, sessies over wetenschap en business, carrière-gerelateerde sessies en meer. Voor mij persoonlijk waren de sessies rond artificial intelligence en Alan Turing, vrouwen in research en alles met betrekking tot doctoraatstudies en ‘life after PhD’ zeer interessant. De sessies varieerden ook sterk in vormgeving, de ene meer interactief dan de andere. Uiteraard waren ook vertegenwoordigers van bedrijven aanwezig die hun organisatie wilden presenteren en – naar alle waarschijnlijkheid - indien mogelijk wilden rekruteren.

In het algemeen vond ik het een uiterst interessante ervaring en ben ik zeer blij dat ik heb mogen deelnemen. Ik heb er niet enkel inhoudelijk nieuwe dingen opgestoken, het werkte ook motiverend als jonge onderzoeker om te zien wat onderzoek, technologie en wetenschap allemaal teweeg kan brengen. Bovendien heb ik nieuwe vrienden gemaakt uit allerlei richtingen en universiteiten in België. Dat geeft ook indirect ondersteuning en motivatie waardoor ik met dubbel zoveel zin voor onderzoek ben teruggekeerd van ESOF.